A la découverte de Saint-Emilion : histoire, ballades et grands crus

Saint-Emilion est une ville médiévale située au cœur de la région viticole de Bordeaux, en Dordogne. La ville est célèbre pour ses vins considérés comme faisant partie des meilleurs au monde. On peut aussi découvrir l’histoire de Saint-Emilion à travers ses nombreux châteaux et églises anciennes. La ville compte également de nombreux restaurants et magasins de qualité, ce qui en fait une destination touristique populaire pour les amateurs de vins, à la recherche d’une expérience œnologique. Visites, dégustations ou ballades touristiques, chaque année, près d’un million de visiteurs se rendent à Saint-Emilion. Dans cet article, nous vous détaillons toutes les informations dont vous aurez besoin pour une visite dans la cité médiévale.

L’histoire de Saint-Emilion

La ville médiévale de Saint-Emilion est située dans le département de la Gironde, au sud de Bordeaux et à 15 minutes de Libourne. La cité a été construite sur un plateau calcaire surplombant la vallée de la Dordogne et elle doit son nom à Emilion, un moine breton. Ce dernier, en effet, avait choisi Ascumbas, l’ancien nom de Saint-Emilion, comme lieu de retraite. A cette époque, et dans un soucis de solitude, le moine s’était installé dans une falaise pour y creuser un ermitage troglodyte. A sa mort en 787, le sanctuaire est agrandi et il laisse place à une église monolithique. C’est ainsi que naît le nom de Saint-Emilion. La ville se développe durant le moyen-âge et des remparts sont édifiés au début du XIII eme siècle, transformant Saint-Emilion en cité médiévale.

Le village de Saint-Emilion

Les origines du vins et des vignobles de Saint-Emilion

La Jurade, devenue une confrérie en 1948, est étroitement liée au développement des terres viticoles de Saint-Emilion durant le moyen-âge. A cette époque, et sous le règne du roi d’Angleterre, l’administration de la cité médiévale est confiée à des magistrats et à des notables. En échange, L’Angleterre peut jouir des privilèges des vins de Saint-Emilion, ce qui va permettre aux vignobles de la cité de se développer grâce à la notoriété des vins exportés, sous contrôle de La Jurade. Née il y a plus de 800 ans, la Jurade entretient la mémoire des vins de Saint-Émilion et assure leur renommée à travers le monde.

Les monuments historiques de Saint-Emilion

Saint-Emilion a conservé un riche patrimoine issu de son histoire et de son passé. Avec son vignoble classé au patrimoine mondial de l’UNESCO, la cité médiévale du sud ouest de la France comptabilise plus de 30 monuments historiques, parmi lesquels :

  • L’Ermitage de Saint-Emilion : situé sous la chapelle de la Trinité, c’est dans ce lieu que le moine breton Emilion est venu s’isoler pour sa retraite.
  • Les 3 chapelles : la chapelle de la Trinité, la chapelle du Chapitre et la chapelle de la Madeleine, toutes les 3 classées monument historiques.
  • L’église monolithe : entièrement creusée dans la roche, cette église du XI ème siècle a nécessité l’extraction de 15000 m3 de roche ! Son clocher, quant à lui, culmine à 53 mètres.
  • L’église collégiale : réalisée dans un style romain au début du XIII ème siècle, l’église collégiale est aujourd’hui le lieu de culte officiel de la commune de Saint-Emilion.
  • Le cloître des cordeliers : inscrit au patrimoine mondial de l’Unesco, c’est l’un des sites les plus emblématiques de Saint-Emilion. Aujourd’hui, les caves souterraines de cet ancien couvent servent à produire et à élaborer des vins pétillants. Ses galeries longues de 3 kilomètres s’étendent sous le village de Saint-Emilion.
  • Les vignobles : classés eux-aussi au patrimoine mondial de l’UNESCO, les vignobles de Saint-Emilion englobent les 7 communes productrices de vin situées à la périphérie de la cité médiévale. Ils s’étendent sur plus de 8000 hectares.
  • L’église du couvent des dominicains
  • Le palais des archevêques
  • Les catacombes
  • Les remparts
Le cloître des Cordeliers de Saint-Emilion

Les grands crus et les châteaux de Saint-Emilion

Les grands vins de Saint-Émilion sont des vins rouges d’appellation d’origine contrôlée (AOC). Ils proviennent des domaines et des châteaux qui parsèment les vignobles autour de la cité médiévale. Ce sont des vins d’assemblage issus de différents cépages. L’appellation Saint-Emilion est composée de 79% de merlot, de 15% de cabernet franc et de 6% de cabernet sauvignon. Aujourd’hui, les domaines viticoles accueillent les visiteurs pour des dégustations de vin rouge et proposent des visites, à la découverte de leur histoire et de leurs caves. Situé à une heure de Bordeaux, les bouteilles de vins issues des châteaux classés grand cru sont répertoriées en 2 familles :

Les vins des châteaux classés grands crus sont évalués sous les 4 critères suivants :

  • La dégustation (50%)
  • La notoriété (20%)
  • Les sols (20%)
  • L’exploitation (10%)

Les vins des châteaux classés premiers grands crus sont évalués sous les 4 critères suivants :

  • La dégustation (50%)
  • La notoriété (35%)
  • Les sols (10%)
  • L’exploitation (5%)

Le vignoble de Saint-Emilion rassemble plus de 800 propriétés. 64 d’entre elles possèdent des vins classés grand cru et 18 des vins classés premier grand cru. Pour le classement, chaque château est noté suivant la méthodologie défini par l’INAO, l’Institut Nationale des Appellations d’Origine. Parmi les châteaux les plus connus, on peut retenir :

  • Château Bellevue
  • Château La Tour Figeac
  • Château de Pressac
  • Château Larmande
  • Château Moulin du Cadet 
  • Château Cheval Blanc
  • Château Pavie
  • Château Larcis Ducasse 
  • Château la Gaffelière 
Un château entouré de vignes à Saint-Emilion

Les châteaux de Saint-Emilion à visiter pour une dégustation

L’office de tourisme propose aux amateurs d’histoire et de vin de visiter quelques-uns des plus beaux châteaux de Saint-Emilion. Les visites sont organisées avec un guide et durent environ une heure. Plusieurs domaines viticoles proposent aussi des dégustations de leurs vins. Voici quelques bonnes adresses à retenir :

  • Le Château Cantenac : cette propriété familiale permet de découvrir les différentes étapes de la production d’un grand cru, de la vigne au verre. A la fin de la visite, une dégustation éducative est offerte.
  • Le château Laniote : ce château produit un grand cru classé et reçoit les visiteurs tout au long de l’année, sur rendez-vous.
  • Le château Guadet : situé au cœur du village de Saint-Emilion, ce château produit un grand cru classé et propose la visite de ses caves creusées dans la pierre calcaire, ainsi qu’une dégustation sur rendez-vous.
  • Le château Ambe Tour et Pourret : cette propriété est entourée de 5 hectares de vignes et reçoit les amateurs de vin dans une salle de dégustation. Le domaine propose aussi des cours de cuisine pour accompagner les vins de la cave.
  • Le château Coutet : situé sur la commune de Barzac, à 45 minutes de Saint-Emilion, ce vignoble produit un vin blanc classé grand cru. Le millésime 2014 se classe 3ème parmi les plus grands vins du monde, selon le magazine Wine Spectator.
  • Le château Soutard : ce magnifique château est idéal pour organiser un séjour mêlant tourisme et dégustation. Il propose un parcours ludique à vélo afin de découvrir l’environnement et la biodiversité du domaine viticole. Des salles de conférences sont aussi mises à disposition des entreprises souhaitant organiser un séminaire.

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